California se prepara para el inevitable Megaterremoto

Hay una grieta en California. Se extiende por 800 millas, desde el Mar de Salton en el sur, hasta el cabo Mendocino en el norte. Se extiende a través de viñedos y estaciones de metro, líneas eléctricas y tuberías de agua. Millones de personas viven y trabajan junto a la grieta, muchos pasan sobre ella (966 caminos cruzan la línea) todos los días. Para la mayoría, casi no justifica un pensamiento. Sin embargo, en un instante, la falla de San Andrés podría arruinarles la vida y paralizar la economía nacional.

En un escenario producido por el Servicio Geológico de Estados Unidos, los investigadores encontraron que un gran terremoto a lo largo del San Andreas podría matar a miles de personas y causar miles de millones en daños. Podría tomar años, casi una década, para California para recuperarse.

En el lado positivo, durante el proceso de construcción y el mantenimiento de toda la infraestructura que atraviesa el fallo, los geólogos han conseguido una mirada cercana y personal en los últimos decenios, lo que contribuye a un creciente y extenso cuerpo de trabajo. Mientras que el futuro sigue siendo incierto (nadie puede predecir cuando un terremoto golpeará) las personas que viven cerca de la falla están mejor preparadas que nunca antes.

El problema con las fallas

Toda la tierra, incluyendo los fondos oceánicos, se divide en segmentos relativamente delgados y frágiles de roca, que flotan en la parte superior de una capa mucho más gruesa de roca más suave llamada manto. El mayor de estos segmentos se llama placas tectónicas, y más o menos se corresponden con los continentes y subcontinentes de la tierra.

La falla de San Andrés es un límite entre dos de estas placas tectónicas. En California, a lo largo de la falla, las dos placas – La placa del Pacífico y la placa de América del Norte – se frotan una sobre otra. La placa del Pacífico se está moviendo en general, al noroeste, se dirigió hacia Alaska y Japón, mientras que las cabezas de la placa de América del Norte al suroeste.

En un mundo ideal simplificado, este movimiento podría ocurrir fácilmente y sin problemas. Debido a que cubre un área tan grande, no toda la falla se mueve al mismo tiempo. En el medio, las cosas se mueven más bien sin problemas, parte de la placa del Pacífico se desliza por la placa de América del Norte con relativa facilidad, un segmento que los científicos dicen que la está ‘arrastrando’.

Es en los extremos norte y sur, donde las cosas se complican. Los verdaderos problemas comienzan cuando las placas se atascan, o acuñan juntas.

Visiones de un desastre

El temor de un gran terremoto del San Andreas devastando la costa oeste ha sido rico alimento para películas de desastres, incluyendo Superman y, más recientemente, de San Andrés . La buena noticia es que los peores escenarios en esas películas son completamente imposibles. California no se hundirá en el mar, e incluso el terremoto más grande posible es la abreviatura de cualquier cosa que la roca tenía que empujar.

Sin embargo, han ocurrido desastres.

En 1906, el segmento norte de la falla, cerca de la ciudad de San Francisco, se rompió a lo largo de casi 300 millas, causando un enorme terremoto que dio lugar a incendios, edificios derribados, y miles de bajas. El número de muertos fue de entre 700 y 2.800.

Mientras tanto, otros segmentos de la falla, como uno al sur de Los Ángeles que no ha visto a un terremoto de gran magnitud desde 1690, se consideran estancados. Siglos de energía están acumulados y listos para ser puestos en libertad. ¿Cuando? Nadie lo sabe.

Análisis recientes sugieren que, en el peor de los casos, el San Andres engendraría un terremoto de una clasificación de un 8,3 en la escala de Richter, una escala logarítmica en el que un 6.0 es diez veces más potente que un 5,0, un 7,0 diez veces más potente que una 6,0, y así sucesivamente. Para poner esto en contexto, los terremotos del apartado 2.5 rara vez se sentían. Los terremotos menores de 6.0 pueden causar algún daño a los edificios, pero no son grandes eventos. Por encima de ese nivel las cosas empiezan a ponerse interesantes. El terremoto más grande registrado en los Estados Unidos fue un terremoto de 9,2 que sacudió Alaska en 1964.

“Eso requeriría de San Andrés a la ruptura de pared a pared desde sus extremos al sur hasta Cabo Mendocino,” dice Tom Jordan, el director del Centro de Terremotos del Sur de California en la Universidad del Sur de California ,. Explica que el segmento que se arrastra en el medio actúa como un amortiguador, por lo que el terremoto de 8,3 grados de magnitud es mucho menos plausible que algunas otras opciones.

Incluso si el terremoto de 8,3 nunca se materializa, los científicos se preocupan de que una ruptura a lo largo del segmento sur largo inactivo podría ser devastador, agravado por la gran población de la zona. El terremoto de Loma Prieta en 1989 que sacudió San Francisco era sólo un 6.9, pero causó miles de millones de dólares en daños hirió a más de 3.000 personas, y mató a 63.

“El San Andreas se encuentra cerca de la costa, donde vive la gente”, dice Jordan. Los valles a lo largo de la costa que demostraron ser tan atractivo para los colonos que fundaron ciudades como Los Ángeles son grandes extensiones de roca sedimentaria que podría ser muy problemático en un terremoto.

Pero aunque sea un escenario de mediano mal podría ser suficiente para matar a cientos y arruinar la economía.

Investigadores como Jordan están acumulando enormes mapas 3D, increíblemente detallados de la geología, cerca de la falla de San Andrés. Estos mapas se pueden usar para generar evaluaciones detalladas para casi cualquier escenario posible terremoto que podría ocurrir a lo largo de la falla.

En 2008, el científico del Servicio Geológico de Estados Unidos Lucy Jones y sus colegas publicaron el escenario ShakeOut, un informe detallado que se parecía a lo que podría suceder si un grande (de magnitud 7.8) terremoto se produjo a lo largo de la pierna sur de la falla.

Al igual que el terremoto de 1906 en San Francisco, las personas que viven en la zona quedarían sin energía eléctrica y agua por longitudes interminables de tiempo, y en el período inmediatamente posterior, los bomberos no tendrían acceso al agua para combatir los incendios que surgen a raíz de la catástrofe. Y en la actual sequía de California, los incendios después del terremoto podrían resultar más devastadores que la agitación en sí.

por Mary Beth Griggs

http://www.popsci.com

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