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La hormona del estrés, cortisol. Cómo actúa?

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La hormona cortisol(hormona del estrés) que actúa como neurotransmisor en nuestro cerebro. Considerada por la comunidad científica como la hormona del estrés, nuestro cuerpo la produce ante situaciones de tensión para ayudarnos a enfrentarlas. La liberación de esta hormona está controlada por el hipotálamo, en respuesta a situaciones estresoras y a un nivel bajo de glucocorticoides en la sangre.

El estrés es una emoción/estado emocional que genera tensión física. Puede provenir de cualquier situación o pensamiento que nos haga sentir frustrados, furiosos o nerviosos. En pequeñas dosis el estrés puede ser positivo, como cuando nos ayuda a evitar un peligro o a cumplir con nuestros propósitos. Sin embargo, cuando el estrés pasa de ser una emoción puntual a una emoción recurrente o a un estado emocional, puede dañar nuestra salud.

Mediante nuestra forma de pensar, creer, y sentir podemos condicionar nuestros niveles de cortisol. La evidencia científica, demuestra que al modificar nuestros pensamientos en cierta manera estamos modificando la actividad bioquímica de las células nuestro cerebro.

La falta de sentido del humor, estar irritados constantemente, tener sentimientos de ira persistentes, cansancio permanente sin haber realizado un esfuerzo que lo justifique y falta de apetito o gula desmesurada son posibles indicadores de niveles elevados de cortisol en nuestro cuerpo.

Dependiendo de nuestro carácter y de cómo nos tomemos la vida, generamos cortisol o serotonina.

Cortisol, la hormona del estrés y del insomnio

Las situaciones que interpretamos como estresantes aumentan nuestros niveles de cortisol, pudiendo perjudicar la calidad y la duración de nuestro sueño. El cortisol, pese a lo mal que lo hemos pintado, tiene que tener un nivel basal durante el día para mantenernos despiertos y activos, reduciéndose durante la noche.

Los niveles de cortisol también son variables dentro de la propia jornada: hay personas que son más activas por la mañana y otras a las que hasta después de comer no cogen un ritmo con facilidad. No obstante, lo normal es que vaya reduciéndose gradualmente a medida que transcurre el día, alcanzando niveles mínimos cuando llega la hora de conciliar el sueño. Sin embargo, si los niveles de cortisol no disminuyen por la noche,debido a que la respuesta de estrés se mantiene activa, lo normal es que encontremos dificultades para conciliar el sueño.

El cortisol juega un papel importante en nuestra salud y bienestar, elevando sus niveles con cada problema que identificamos como una amenaza. Cuando nuestros niveles de cortisol son óptimos, nos sentimos mentalmente fuertes, claros y motivados. Cuando nuestros niveles de cortisol son bajos, tendemos a sentirnos confundidos, apáticos y fatigados.

Regular el estrés es importante y en muchos casos no es sencillo. En un cuerpo sano, la respuesta al estrés aparece para luego permitir que la respuesta de relajación asuma el control. Cuando nuestra respuesta al estrés se activa con demasiada frecuencia, es más difícil de apagar y por lo tanto es más probable el desequilibrio. Por otro lado, cuando el estrés se mantiene, y la ansiada relajación no llega, enfermamos.

“El tiempo para relajarse es cuando usted no tiene tiempo para ello”
-Sydney J. Harris-

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El estrés produce muchas enfermedades
El estrés es la vía por la que el cuerpo trata de solucionar un problema, pero cuando la situación se hace recurrente, este puede provocar enfermedades como la diabetes, depresión, resistencia a la insulina, hipertensión y otras enfermedades autoinmunes. La respuesta de nuestro cuerpo al estrés tiene una naturaleza protectora y adaptativa. Por el contrario, la respuesta al estrés crónico produce un desequilibrio bioquímico que, a su vez, debilita nuestro sistema inmunológico frente a determinados virus o alteraciones.

Las investigaciones han demostrado que el estrés recurrente o muy intenso es uno de los factores que contribuyen al desarrollo de somatizaciones, como consecuencia de la falta de capacidad adaptativa a los cambios. Son muchas las enfermedades psicosomáticas producidas por el estrés o desencadenadas o agravadas por el mismo.

Cuando el estrés agudo es continuo, en nuestro cuerpo se puede llegar a producir úlceras en diferentes partes de nuestro sistema digestivo, así como problemas cardiovasculares. Incluso en personas con factores de riesgo altos puede provocar ataques al corazón o infartos. Todas estas enfermedades suelen avanzar de manera silenciosa, somatizándose de diversas maneras y en diferentes áreas del cuerpo de acuerdo a determinadas características de la persona afectada.

“Sin salud la vida no es vida, solo es un estado de languidez y sufrimiento”
-François Rabelais-

 

El apoyo social reduce los niveles de cortisol

El apoyo social y la oxitocina interactúan en nuestro cuerpo suprimiendo las respuestas subjetivas que nos produce el estrés psicosocial. El apoyo social que proporcionan familiares y amigos es uno de los factores más poderosos de protección contra enfermedades relacionadas con el estrés, como las que hemos enumerado antes.

Un estudio de psicología biológica de la Universidad de Friburgo, en Alemania, dirigido por Markus Heinrichs, demostró por vez primera que, en los humanos, la hormona oxitocina juega un papel clave tanto en el control del estrés como en el efecto reductor del estrés. La oxitocina además tiene un papel relevante en nuestro comportamiento social (factor modulador del estrés).

Es complicado controlar nuestro nivel de cortisol en sangre, pero existen determinados factores más fáciles de controlar directamente y que nos pueden ayudar. Hablamos de contar con una buena red de soporte social (personas con las que sientes que puedes contar y realmente puedes contar) o de reducir el consumo de determinadas sustancias, como el alcohol o el tabaco, que de manera indirecta incrementan nuestros niveles de cortisol

También ayuda a regular los niveles de esta hormona una dieta nutricional amplía, debido a que una disminución en la ingesta calórica puede aumentar los niveles de cortisol. Además, incluir en nuestra rutina ejercicios de relajación y meditación reduce el riesgo de experimentar estrés crónico, así lo ha concluido un estudio de la Universidad Estatal de Ohio.

Según este estudio, la simple diferencia entre los que meditan y los que no lo hacen, es que para una “mente meditativa” el pensamiento ocurre, es testigo, mientras que para una mente que no medita, el pensamiento se produce, y es el jefe.

“No hay problemas que no podamos solventar juntos, y muy pocos que podamos solventar solos”
-Lyndon Baines Johnson-

Bibliografía:

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Heinrichs, M., Baumgartner, T., Kirschbaum, C., y Ehlert, U. (2003). El apoyo social y la oxitocina interactúan para suprimir el cortisol y subjetivos respuestas al estrés psicosocial. Biological Psychiatry , 54 (12), 1389-1398.

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Valdés, M., & De Flores, T. (1985). Psicobiología del estrés. Barcelona: Martínez Roca.

Fátima Servián Franco (Psicóloga)

Cortisol, la hormona del estrés

http://rioabierto.ning.com

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