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Expedición científica revela los secretos Zealandia, el continente perdido

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Un equipo internacional de 32 científicos de 12 países acaba de regresar de la primera gran expedición a Zealandia, que algunos creían debería ser reconocida como un continente de la Tierra hecho y derecho, ahora sumergido bajo el océano en el Pacífico Sur.

Este continente, en su mayoría sumergido u oculto, es una parte elevada del fondo del océano, aproximadamente dos tercios del tamaño de Australia, ubicado entre Nueva Zelanda y Nueva Caledonia. Los científicos dijeron a principios de este año que pensaban que Zealandia debería ser reconocida como un continente de la Tierra hecho y derecho.

Esta fue una de las primeras investigaciones exhaustivas de la región, y los científicos que la llevaron a cabo, afiliados al Programa Internacional de Descubrimiento Marítimo (IODP) en la Universidad A & M de Texas, acaban de regresar a Hobart, Tasmania, a bordo del buque de investigación JOIDES Resolution . Dijeron que su trabajo ya ha revelado que Zealandia podría haber estado mucho más cerca del nivel de la tierra de lo que se pensaba, proporcionando vías para que animales y plantas crucen entre continentes.

Poco se sabe sobre Zealandia porque está sumergida a unos dos tercios de millas (más de un kilómetro) bajo el mar. Hasta ahora, la región ha sido escasamente encuestada y muestreada.

Los científicos que participaron en la expedición de 2017 perforaron las profundidades del lecho marino de Zealandia en seis sitios a profundidades de más de 4.000 pies (1.250 metros). Recolectaron a 8,000 pies (2,500 metros) núcleos de sedimentos de capas que registran cómo la geografía, el volcanismo y el clima de la región han cambiado durante millones de años.

Mapa global de Zealandia

Una vista global del continente sumergido de Zealandia, a través de GNS Science.

 

Mapa detallado de Zealandia … una vez perdido, ahora encontrado. Imagen a través de IODP / NSF.

Nuevos descubrimientos

De acuerdo con el científico jefe de la expedición, Gerald Dickens, de la Universidad de Rice en Houston, Texas, los científicos de la expedición de Zealandia hicieron nuevos descubrimientos de fósiles significativos, demostrando que Zealandia no siempre estuvo tan sumergida bajo las olas como lo es hoy. Él dijo:

Se estudiaron más de 8,000 especímenes y se identificaron varios cientos de especies fósiles.

El descubrimiento de conchas microscópicas de organismos que vivían en mares cálidos y poco profundos, y de esporas y polen de plantas terrestres, revela que la geografía y el clima de Zealandia fueron dramáticamente diferentes en el pasado.

También dijo que los nuevos descubrimientos muestran que el Anillo de Fuego circundante del Océano Pacífico, donde hay frecuentes terremotos y poderosas erupciones volcánicas, tuvo un papel en la sumersión de Zealandia bajo las olas del océano. Es decir, dijo, la formación del Anillo de Fuego provocó cambios dramáticos en la profundidad del océano y la actividad volcánica, que abrochó el lecho marino de Zealandia.

Un núcleo de sedimento obtenido mediante perforación en alta mar. Será investigado por científicos mucho después del final de la expedición. Imagen de Tim Fulton a través de IODP JRSO / NSF.

Un núcleo de sedimento obtenido mediante perforación en alta mar. Será investigado por científicos mucho después del final de la expedición. Imagen de Tim Fulton a través de IODP JRSO / NSF.

El co-jefe científico de Expedition Rupert Sutherland de la Universidad Victoria de Wellington en Nueva Zelanda dijo que los investigadores creían que Zealandia estaba sumergida cuando se separó de Australia y la Antártida hace unos 80 millones de años:

    Es posible que todavía no sea exacto, pero ahora está claro que los acontecimientos dramáticos posteriores formaron el continente que exploramos en este viaje.

    Los grandes cambios geográficos en el norte de Zealandia, que es aproximadamente del mismo tamaño que India, tienen implicaciones para comprender cuestiones como la forma en que las plantas y los animales se dispersaron y evolucionaron en el Pacífico Sur.

    El descubrimiento de tierras pasadas y mares poco profundos ahora proporciona una explicación. Había caminos para que los animales y las plantas avanzaran.

Los núcleos de sedimentos obtenidos durante la expedición serán estudiados por científicos mucho después del final de la expedición. Los científicos dijeron que esperan que los núcleos los ayuden a comprender cómo se mueven las placas tectónicas de la Tierra y cómo funciona el sistema climático global.

Estos científicos también dijeron que los registros de la historia de Zealandia proporcionarán una prueba sensible para los modelos de computadora utilizados para predecir los cambios futuros en el clima.

El JOIDES Resolution, que llevó a los científicos sobre los gastos de Zealandia, en el muelle de Townsville, Australia. Imagen de Tim Fulton a través de IODP JRSO / NSF.

El JOIDES Resolution, que llevó a los científicos sobre los gastos de Zealandia, en el muelle de Townsville, Australia. Imagen de Tim Fulton a través de IODP JRSO / NSF.

Por Deborah Byrd

Artículo original (en inglés)

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